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Sagitario (constelación)



Sagittarius (el arquero) es una constelación del zodíaco, generalmente representada como un centauro sosteniendo un arco. Sagittarius se encuentra entre Scorpius al oeste y Capricornus al este.

Las estrellas más brillantes forman un asterismo fácilmente reconocible, «la Tetera», cuya asa está formada por las estrellas ζ Sagittarii, τ Sagittarii, σ Sagittarii y φ Sagittarii, la tapadera por φ Sagittarii, λ Sagittarii y δ Sagittarii, el cuerpo de la Tetera lo forman ζ Sagittarii, φ Sagittarii, δ Sagittarii y ε Sagittarii, siendo el «pitorro» las estrellas δ Sagittarii, ε Sagittarii —la estrella más brillante de la constelación— y γ Sagittarii.

El astro más brillante de Sagitario es Kaus Australis (ε Sagittarii), una gigante blanco-azulada de tipo espectral B9.5III[1]​ y 9200 K de temperatura situada a 145 años luz en dirección al centro de la Vía Láctea.[2]​ Forma un sistema binario con una estrella de la secuencia principal ligeramente menos masiva que el Sol.[3]

Le sigue en brillo Nunki, nombre de origen babilonio que designa a σ Sagittarii.[4]​ Es una caliente (20 000 K) estrella blanco-azulada de tipo B2V[5]​ con una masa casi ocho veces mayor que la del Sol. Estudios por interferometría sugieren la presencia de una acompañante cercana.[6]​ Su distancia respecto al Tierra —a partir de la paralaje medida con la sonda espacial Gaia— es de 227 años luz.

La tercera estrella más brillante es ζ Sagittarii, conocida como Askella o Ascella, una binaria formada por dos estrellas blancas de la secuencia principal cuya separación varía entre 10,6 y 16,1 ua debido a la excentricidad de la órbita (ε = 0,211).[7][8]​ La cuarta y quinta estrellas en cuanto a brillo son dos gigantes naranjas pero de parámetros muy diferentes. Mientras que Kaus Media (δ Sagittarii)[4]​ está a 347 años luz de la Tierra y es 1180 veces más luminosa que el Sol, Kaus Borealis (λ Sagittarii) es una gigante de tipo K1IIIb[9]​ semejante a Pólux (β Geminorum) 23 veces menos luminosa que Kaus Medius.[10]γ2 Sagittarii, llamada Alnasl o Nash, es también una gigante naranja semejante a Kaus Borealis que tiene un radio 12 veces más grande que el radio solar.[11]

Otro astro interesante en Sagitario es Polis, término copto con el que se designa a μ Sagittarii, una distante supergigante blanco-azulada, de tipo B8Iap,[12]​ que se encuentra al menos a 3000 años luz. Es una binaria eclipsante: cada 180,6 días su brillo disminuye 0,08 magnitudes cuando una acompañante más tenue pasa por delante de ella. Además, otras cuatro estrellas parecen tener un débil vínculo físico con la binaria, si bien el conjunto no puede considerarse un verdadero sistema estelar.[13]

Otra estrella con nombre propio es Albaldah (π Sagittarii),[4]​ una gigante luminosa blanco-amarilla de tipo espectral F2II con una edad estimada de 67 millones de años.[14]Rukbat —nombre oficial de α Sagittarii[4]​ es una estrella de la secuencia principal de tipo B8V y 12 400 K de temperatura efectiva.[15]​ Por otra parte, υ Sagittarii es una binaria prototipo de las estrellas muy deficientes en hidrógeno («estrellas HdB»). De difícil clasificación, se piensa que lo que se observa es la componente visible del sistema, una supergigante de tipo espectral A, que tiene una compañera invisible detectada solo en la región ultravioleta. Además, el sistema parece estar rodeado por una envoltura o disco, lo que da lugar a la incertidumbre en cuanto al tipo espectral y provoca la variación de este con el tiempo.[16]

En Sagitario se encuentran dos cefeidas visibles a simple vista, X Sagittarii y W Sagittarii. Tienen magnitud aparente máxima +4,20[17]​ y +4,29[18]​ respectivamente. Otra variable de interés es KW Sagittarii, una de la de las estrellas conocidas de mayor tamaño, aproximadamente 1000 veces mayor que el del Sol.[19]​ Asimismo, la denominada Estrella Pistola (en inglés Pistol Star) se encuentra en esta constelación. Invisible a simple vista, es sin embargo una de las estrellas más luminosas de la galaxia. Con una masa en torno a 27,4 masas solares, la Estrella Pistola está catalogada como variable luminosa azul y tiene una luminosidad equivalente a 3,3 millones de soles.[20][21]

Otra estrella peculiar es la estrella de Wolf-Rayet WR 104, cuya característica más notable es que el polvo que fluye de ella forma una especie de «molinete» que gira junto con ella cada 220 días, por lo que también se la denomina Estrella Espiral.[22]

Más de veinte estrellas de esta constelación poseen planetas extrasolares. HD 179949 —denominada Gumala de acuerdo a la UAI[4]​ es una enana amarilla más caliente que nuestro Sol con un planeta del tipo «júpiter caliente» cuyo período orbital es de poco más de 3 días;[23][24]​ se ha detectado la presencia de monóxido de carbono y vapor de agua en la atmósfera de este planeta.[25]​ Muy semejante a esta estrella es HD 169830, que alberga un sistema planetario con dos planetas gigantes.[26]​ Igualmente, Sika (HD 181720)[4]​ es una estrella de tipo G1V pobre en metales donde también se ha descubierto un planeta extrasolar.[27][28]

Ross 154 es la estrella más cercana de la constelación y la octava más próxima al sistema solar (a 9,68 años luz). Es una enana roja de tipo espectral M3.5Ve[29]​ y una estrella fulgurante; el observatorio Chandra constató una fuerte llamarada que incrementó el flujo de rayos X provenientes de la estrella en un factor de más de 100.[30]

Al oeste de γ Sagittarii se encuentra el centro galáctico de la Vía Láctea. S2 es el nombre de la estrella más cercana al agujero negro supermasivo que parece existir en el centro de nuestra galaxia, siendo una de las más brillantes del llamado cúmulo estelar-S, compuesto por las estrellas más próximas a la radiofuente Sagitario A*.[31]

Sagitario es una constelación muy frecuentada por los aficionados a la astronomía, ya que en ella se encuentran gran cantidad de objetos de cielo profundo. M23 es un cúmulo abierto, distante 2150 años luz, que cuenta con más de 150 estrellas cuya pertenencia al cúmulo ha sido contrastada.[32]​ Entre los cúmulos globulares sobresale M22, uno de los más cercanos a la Tierra, situado a 10 400 años luz cerca del bulbo galáctico. Se han descubierto en este cúmulo dos agujeros negros de entre 10 y 20 masas solares.[33]M54, por el contrario, es un cúmulo muy lejano, ya que se encuentra a 87 000 años luz. Actualmente se piensa que pertenece a la galaxia Enana Elíptica de Sagitario (SagDEG) y no a la Vía Láctea.[34]​ El cúmulo M55 contiene unas 100 000 estrellas y se encuentra a 17 600 años luz del sistema solar; su masa es aproximadamente 269 000 veces la del Sol.[35]

Entre las nebulosas, destacan la nebulosa Trífida (M20) y la nebulosa Omega (M17). La primera es una región HII descubierta por Guillaume Le Gentil en el año 1750. Su nombre significa «dividida en tres lóbulos», ya que su característica sobresaliente son sus tres brillantes lóbulos separados por oscuras líneas de polvo. Se encuentra a 5500 años luz de la Tierra.[36]​ Por su parte, la nebulosa Omega tiene un diámetro aproximado de 15 años luz y está asociada a una nube molecular de unos 40 años luz de diámetro y una masa de 30 000 masas solares. Es considerada la región HII más brillante y masiva de nuestra galaxia.[37]​ Otro objeto de interés es la Nebulosa de la Laguna (M8), descubierta por Giovanni Hodierna antes de 1654;[38]​ es una nube interestelar gigante catalogada como nebulosa de emisión y región HII.

Sagitario contiene tres galaxias pertenecientes al Grupo Local. La primera de ellas, la galaxia Enana Elíptica de Sagitario (SagDEG), es una pequeña galaxia satélite de la Vía Láctea con, al menos, cuatro cúmulos globulares conocidos (el ya citado M54, Terzan 7, Terzan 8 y Arp 2).[39]​ Tiene múltiples poblaciones estelares, que van desde los cúmulos globulares más antiguos —casi tan antiguos como el propio universo— hasta poblaciones con una edad de varios cientos de millones de años.

La segunda es la Galaxia de Barnard (NGC 6822), considerada como prototipo de las primitivas galaxias que habitaron el universo joven. Se encuentra a 1,5 millones de años luz y tiene alrededor de 7000 años luz de diámetro.[40]​ Con formación estelar activa en todo su disco, NGC 6822 es el hogar de algunas de las regiones HII más brillantes del universo local. Presenta un contenido metálico bajo ([Fe/H] ≈ -1,2).[41]

Por último, la Enana Irregular de Sagitario (SagDIG) parece el miembro del Grupo Local más alejado del baricentro del mismo y, de hecho, está muy cerca del borde de la superficie de velocidad relativa nula de nuestro grupo de galaxias.[42]

Vista desde la Tierra, la Vía Láctea presenta su parte más densa a través de Sagitario, que es donde está el centro de la galaxia. Por ello se encuentran muchos cúmulos y nebulosas.

Había gran controversia entre los mitólogos antiguos sobre si esta constelación representaba o no un Centauro. Eratóstenes e Higino se inclinaban por la opinión de que no era un centauro afirmando que ningún centauro había usado arco. Defendieron que se trataba de un sátiro llamado Croto, que vivía en compañía de las Musas en el monte Helicón. Croto inventó el arte de disparar flechas.

Sagitario parece ser la única fuente de una posible señal extraterrestre antes detectada. El incidente ocurrió el 15 de agosto de 1977 cuando los radiotelescopios de la Universidad Estatal de Ohio recibieron una señal 30 veces superior a la radiación de fondo normalmente detectada. El profesor Jerry R. Ehman, asombrado con tal señal, escribió WOW! al lado del papel ya que era el primer mensaje captado del espacio por vida inteligente. Aunque solo ha sido el único mensaje enviado desde el espacio sin haber sido nosotros, nunca más se ha vuelto a utilizar esa palabra, actualmente conocida como Señal Wow!.


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